Quand le SS Thistlegorm s’est éloigné de River Clyde en Juillet 1941, à destination du moyen orient, ce n’est que son 4ème voyage. Malheureusement, ce sera aussi le dernier.

Détour . Avec la perte de la Crète, toute la Méditerranée est fermée, toutes les fournitures doivent être acheminées par la route du Cap de bonne Esperance, puis remonter la mer rouge. Le voyage pour Suez, représentait 12 000 miles et encore 250 miles pour Alexandrie. Si la route de la Méditerranée avait été encore ouverte, le voyage de Glasgow jusqu’à Alexandrie en passant par Gibraltar, aurait pris 4500 miles de moins. La perte de la Crète engendrait de gros problèmes logistiques, 3 fois plus de bateaux pour livrer les mêmes quantités, en passant autour de l’Afrique, pour ravitailler les troupes alliées !

Long Voyage. Une fois chargé à Glasgow, le Thistlegorm rejoint un convoi, en partie destiné à Gibraltar, et en partie aux Antilles. Ces convois étaient escortés jusqu’à ce qu’ils soient hors de portée des armes ennemies, puis ensuite ils furent séparés et aiguillés en fonction de leur destination.  Apres la séparation du convoi, Thistlegorm a été condamné à naviguer seul jusqu’à Suez. Comme il était seul, il devait se tenir éloigné des routes classiques et directes pour éviter les attaques en U. Comme il y avait des attaques en U reportées à la radio du coté de Freetown, Thistlegorm fit un plus grand détour et rejoignit la ville du Cap au bout de 37 jours.La longueur du voyage était au dessus des capacités de stockage du charbon, mais il semblerait qu’ils aient embarqué plus de charbon que prévu car on en a retrouvé des traces dans la cale numéro 2. Cale vide maintenant mais les traces sont encore visibles. La nourriture devait diminuer et le régime proposé devait être bien monotone mais les plus grandes plaintes de l’équipage concernaient les cigarettes, ils n’en avaient plus !

Le Cap – Afrique du Sud. Au Cap, les caisses chargées sur le pont ont été déchargées, mais les locomotives, les wagons et les réservoirs d’eau sont restés. On a fait le plein de charbon et de provisions. Cette escale de 5 jours a été appréciée de tout l’équipage, après les dures conditions liées à la guerre en Grande Bretagne. L’hospitalité Sud Africaine a été généreuse et vraiment appréciée par tout l’équipage de marine marchande et par les 9 artificiers.

Suez. Apres un bref arrêt à Aden, Thistlegorm remonte la mer rouge jusqu’au mouillage de Sha’ab Ali, connu comme un mouillage sûr « Safe Anchorage F », pour attendre l’autorisation de transiter jusqu’au canal de Suez avec une vingtaine d’autres bateaux. Ce rassemblement de navires été gardé par la Marine Royale (Britannique) qui était sur place depuis une dizaine de jour car le canal de Suez était fermé à cause des bombardements Allemand. L’attente de la réouverture du Canal fut longue et ennuyeuse pour tous les équipages.

Thilstelgorm étant escorté par le croiseur HMS Carlisle, équipé de radar anti aérien, le Thistelgorm devait reprendre la route du  canal le jour suivant. Il n’y eu pas d’avertissement de menaces aériennes, les armes des navires marchands étaient verrouillées, laissant leur protection à la marine royale, vers minuit la plupart des membres d’équipage était parti se coucher. Le navire ne bougeait pas, il n’y avait pas d’air du tout, la plupart des membres d’équipage a décidé de dormir sur le pont, soit dans leur hamac soit sur des matelas au dessus des panneaux de chargement. L’atmosphère était tranquille et sereine au mouillage, la lune était pleine et inondait de lumière la mer, la guerre semblait bien loin de la.

Le 6 Octobre 1941, seulement 3 personnes étaient sur le qui vive, l’opérateur radio, à l’écoute du moindre signal, l’homme à tout faire, surveillant le fonctionnement des machines, et un marin surveillant le mouillage. Comme le bateau devait repartir le lendemain pour le canal de Suez, la vapeur serait fournie par les bouilloires auxiliaires et un feu serait préparé dans les bouilloires principales pour la vapeur du jour suivant. Malheureusement ce ne fut jamais le cas, cette nuit la, l’attaque fatale surgit à 1.15 du matin.

 

Dans notre prochain bulletin, nous vous raconterons l’histoire de sa fin tragique. Red Sea Diving College, organise chaque semaine des sorties sur cette fabuleuse épave du Thistelgorm. Vous pouvez y plonger pour le plaisir ou intégrer ces plongées pour une spécialité Profonde ou Epave. Consultez notre site internet pour plus de détails sur les cours et comment réserver.

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