Que faisait le Thistlegorm en Mer Rouge et quelle importance historique possède t’il ?L’épave du Thistlegorm est un peu le joyau de la couronne parmi les plaisir de la plongée à Sharm el Sheikh. Cette épave est reconnue comme faisant partie des plus belles épaves au monde et attire des plongeurs du monde entier. C’est à seulement quelques heures de navigations au départ de Sharm el Sheikh, et avec une profondeur maximum de 30m, c’est une épave accessible à tous les plongeurs, au moins, de niveaux Advanced (niv 2) . Quelle est l’histoire de ce grand naufrage et pourquoi est elle si importante pour les plongeurs et les historiens ?

Ces questions sont fréquemment posées à propos de cette fabuleuse épave, alors nous avons décidé au Red Sea Diving College de commencer une série d’articles dans notre newsletter pour vous éclairer un peu et répondre à ces questions que vous vous posez.

Le Thistlegorm faisait partie d’un certain nombre de navires à usage général cargo appartenant à la compagnie Albyn Line ltd qui a été fondée en 1901. Tous les noms de leurs navires  commençaient avec le mot “Thistle” et le suffixe “Gorm” signifie “chardon bleu”. Il a été construit par  Joseph L. Thompson & Sons Ltd à Sunderland sur la rivière Wear dans le comté de Durham, en Angleterre. Au moment de sa construction la marine britannique et les industries de construction navale britannique se remettaient lentement de l’effet de la «Grande Dépression». Tandis que la guerre semblait une possibilité, le gouvernement britannique proposa des subventions financières aux propriétaires anticipant la commande de nouveaux navires dans l’attente de l’adoption de la «British Shipping Assistance Bill”. Ces subventions ont  été acceptées avec reconnaissance par les propriétaires et la construction du bateau a  commencé à £ 115.000. Le Thistlegorm a été lancé le 9 avril 1940 alors que la Deuxième Guerre mondiale était déjà une réalité, elle a été achevée comme navire marchand «Défensivement armées”. Il fut armé d’un canon de 120mm, d’une mitrailleuse antiaérienne sur tourelle et d’une autre mitrailleuse lourde mobile. Des dalles de béton ont été installées autour du pont et des superstructures pour les protéger contre les tirs de mitrailleuses et les eclats de bombes. Son dernier voyage, fut seulement son quatrième.

La guerre n’allait  pas fort pour les Anglais fin 1941. En méditerranée, les allemands avaient conduit les forces Britanniques hors de Grèce et avait envahi la Crète. Avec la perte de la Crete, l’accès à l’est méditerranéen était coupé de l’ouest et tout le ravitaillement pour la marine, et les forces armées stationnées en Egypte devaient passer par le Cap de Bonne Espérance, remonter l’océan indien et enfin arriver en mer rouge. Un voyage de 12000 miles pour arriver jusqu’à Suez.

Les britanniques ont été tenté de renforcer leur approvisionnement et forces armées en Egypte afin de confronter et d’expulser Rommel dans « Opération Crusader ». Le thistlegorm fut l’un des nombreux navires à porter cette aide d’urgence en Egypte. Il a été chargé à Glasgow en juillet 1941 avec du matériel de guerre destiné à la 8ème armée de la marine royale basée  à Alexandrie. Cette armée entrait dans un processus de regroupement et de ré équipement pour faire face aux pertes massives en équipement durant la campagne de Grèce et de Crète. La marine n’avait presque plus de munitions pour les engins anti-aériens.

Le Thistelgorm avait un tonnage brut enregistré de 4898 tonnes mais cela était trompeur. Lorsqu’il était entièrement chargé, il pesait prés de 13000 tonnes, il fut chargé à bloc avec un incroyable mix de matériel de guerre. Ses cales furent remplies de munitions de tout type pour la Marine et pour l’Armée de terre, Bren Gun transporteurs, des camions, des motocyclettes, des mines navales, des fusils et des munitions, des moteurs et pièces d’aéronefs, des générateurs, des fournitures médicales, des bottes Wellington et plusieurs autres articles. Des gigantesques obus de 15 pouces sont encore visibles, ils avaient une portée de 18 miles.

Sur le pont, deux grandes locomotives à charbon avec des compartiments séparés pour l’eau et le charbon spécialement étudiées pour les opérations dans le désert. L’arrivée saine et sauve de ce cargo était d’une importance vitale pour la campagne britannique dans le Moyen Orient. Avec cette marchandise unique, en grande partie encore en place, le Thistlegorm est une capsule sous-marine de près de 70 ans. Tragiquement, elle est aussi une tombe de guerre.

Dans notre prochain bulletin, nous vous raconterons l’histoire de son dernier voyage et de sa fin tragique. Red Sea Diving College, organise chaque semaine des sorties sur cette fabuleuse épave du Thistelgorm. Vous pouvez y plonger pour le plaisir ou intégrer ces plongées pour une spécialité Profonde ou Epave. Consultez notre site internet pour plus de détails sur les cours et comment réserver.